C’est pourquoi nos dirigeants devraient être stoïques


C’était une période sombre pour la République.

Les institutions avaient cessé de fonctionner. D’interminables guerres étrangères s’éternisaient. Les normes – l’ancienne façon de faire les choses – semblaient s’être effondrées. Il y a eu des élections truquées et l’adoption de lois absurdes. La corruption était endémique.

Ainsi, lorsqu’un certain homme politique populaire a contacté un sénateur de l’autre côté de l’allée politique pour lui proposer une offre qui pourrait les rendre tous deux plus puissants, cela aurait pu ressembler à la même chose.

Ne pas Caton, philosophe et homme politique. Il ne voulait rien avoir à faire avec la tentative d’alliance par le mariage du puissant général Pompée – peut-être pour la fille de Caton ou nièce. Même si les dames de la maison de Cato étaient enthousiasmées par cette perspective, Cato ne l’était absolument pas.

« Va dire à Pompée, dit-il à l’intermédiaire, que Caton ne doit pas être capturé par le biais des appartements des femmes. »

C’est un de ces moments qui semble admirable par sa pureté et son autorité. La politique ne devrait pas être menée de cette façon ; tant mieux pour lui de rester au-dessus. Pourtant, à y regarder de plus près, cette situation laisse l’historien dans un doute considérable. C’était une décision fondée sur des principes, mais était-ce politiquement judicieux ? Était-ce efficace ?

Humilié et en colère, Pompée se tourna vers Jules César, qui le reçut à bras ouverts. Unis et invincibles, unis par le mariage avec Julia, la fille de César, les deux hommes allaient bientôt renverser des siècles de précédent constitutionnel. La guerre civile éclata bientôt.

« Aucune de ces choses ne serait peut-être arrivée », Plutarque nous le rappelle, « Caton n’avait-il pas eu assez peur des légères transgressions de Pompée pour lui permettre de commettre les plus grandes de toutes, et d’ajouter sa puissance à celle d’un autre ».

Rome pendant cette tempête est un point de référence de plus en plus cliché de nos jours, mais nous nous y tournons car les parallèles sont là. Des milliers d’années ont passé et les gens sont toujours des gens. La politique est toujours la même affaire. Caton reste, comme il l’était alors, une figure compliquée qui devrait à la fois nous inspirer et nous mettre en garde.

Cato a été un pionnier de l’obstruction systématique, bloquant toute législation qu’il jugeait contraire aux intérêts du pays, bloquant même toute discussion à ce sujet. Il condamna haut et fort ses ennemis. Il a refusé le moindre opportunisme politique. Cicéron a observé que Caton refusait d’accepter qu’il vivait parmi la « lie de Romulus ».

Sa pureté excessive est devenue un vice indigne d’un philosophe.

Cela a également poussé César dans un coin. Cela lui a donné la preuve même dont il avait besoin pour faire valoir son argument : le système ne fonctionne pas. Moi seul peux le réparer.

La politique peut parfois apparaître, surtout à distance, comme une lutte manichéenne entre le bien et le mal. En vérité, il y a toujours du gris – et les bons, même les Catos, ne sont pas toujours irréprochables. L’inflexibilité de Caton n’a pas toujours bien servi le bien public.

En même temps, Cicéron, un pair de Caton, fournit un exemple tout aussi édifiant. Il croyait en la république, mais il était aussi ambitieux. Il a eu du mal à trouver un équilibre entre ses ambitions personnelles et son amour des institutions romaines. En politique, dit-il, il vaut mieux rester à l’écart pendant que les autres se battent et se ranger ensuite du côté du vainqueur. Pourtant, il abhorrait la violence et la corruption. Après qu’un brave citoyen, un artiste, ait résisté au visage de César lors d’une représentation, Cicéron lui a proposé de lui faire de la place aux bonnes places. « Je m’étonne, Cicéron », rétorqua l’homme, « vous devriez être bondé, vous qui êtes habituellement assis sur deux tabourets. » Cicéron a essayé de jouer sur les deux tableaux et, en fin de compte, a accompli moins que Caton – et est quand même mort tout aussi tragiquement.

Cela veut-il dire que c’est sans espoir ? Que le chemin pour les politiciens ou les citoyens dégoûtés est soit le martyre, soit la collaboration à la Vichy ?

Non, et bien que nous ayons tendance à considérer les philosophes comme des penseurs abstraits ou théoriques, en fait les stoïciens qui dirigeront Rome dans les années à venir ont beaucoup appris de cette période turbulente.

Marc Aurèlequi prendra la place de César plusieurs générations plus tard, écrit pour se rappeler qu’on ne peut pas « s’attendre à ce que Platon République Il savait qu’il était essentiel de faire des compromis et de collaborer. Par exemple, l’historien Cassius Dio félicite Marc Aurèle pour sa capacité à tirer le meilleur parti de conseillers imparfaits et à franchir ce qu’on appelle l’allée pour faire avancer les choses.

Arius Didymus était le stoïcien chargé de conseiller l’héritier de César, Octave. Un élément clé de son enseignement était dans la vertu de modération. Même si nous avons tendance aujourd’hui à considérer le terme « modéré » comme une insulte politique – tout comme Caton le faisait parfois –, en réalité, c’est la clé d’un leadership réussi. Les modérés sont la graisse dont dépendent les rouages ​​du gouvernement, et leur capacité à faire des compromis et à accomplir des choses empêche l’ascendant de groupes marginaux de s’emparer du pouvoir à leurs propres fins.

Sénèque a poussé cet équilibre à des niveaux encore plus élevés, réussissant à se tenir le nez suffisamment bien pour obtenir cinq années productives et paisibles hors du régime Néron. Rien dans cette situation ne lui plaisait, mais il est difficile de prétendre que la période de Cinq ans de Néron Ces cinq premières années du règne de Néron n’étaient pas la meilleure issue possible à une mauvaise situation.

George Washington, qui considérait Caton comme un héros personnel, a travaillé dur pour mieux gérer son caractère que son idole. Le travail d’un leader, a-t-il dit, ne consiste pas simplement à suivre une idéologie rigide, mais à examiner tous les événements, toutes les opportunités, toutes les personnes à travers la « lumière calme de la philosophie douce ». Cette phrase, bien qu’elle soit tirée d’une pièce de théâtre sur Caton, était assez difficile à suivre pour le vrai Caton. C’est pourtant la clé de la grandeur de Washington. Sa modération et sa retenue ont guidé l’Amérique à travers la révolution et sa première crise constitutionnelle. Au cours d’une seule et tumultueuse période de deux semaines en 1797, ont souligné les historiens, Washington a cité la même phrase dans trois lettres différentes. Et plus tard, au moment le plus important mais probablement le moins connu de Washington, lorsqu’il a dénoncé les troupes mutinées qui complotaient pour renverser le gouvernement américain à Newburgh, il a cité à nouveau la même phrase, tout en les exhortant à ne pas agir sur la base de leur colère et de leur frustration.

Malheureusement, nous avons perdu notre capacité à parler et à étudier ce genre de sagesse. La dernière fois que la philosophie stoïcienne a été portée sur la scène politique publique, c’est par le courageux Amiral James Stockdale, on s’en moquait presque parce qu’il ne jouait pas bien à la télévision. Aujourd’hui, les dirigeants et la foule des médias sociaux ont absorbé la véhémence de Caton sans ses principes, sans se rendre compte à quel point cela constitue un fourrage pour les César et les César potentiels de notre époque.

Cela a été passionnant pour moi d’entendre qu’un certain nombre de dirigeants politiques de haut rang explorent à nouveau le stoïcisme. L’ancien secrétaire à la Défense, Mattis, voyagerait avec une copie de Méditations. J’ai eu la chance de discuter du stoïcisme avec un certain nombre de sénateurs dans la salle à manger du Sénat et dans les couloirs du Congrès. Mais clairement, nous restons dans la lie de Romulus, sans Washington ni Marc Aurèle pour nous diriger.

Dans le monde antique, la philosophie n’était pas quelque chose de distinct de la politique, et elle ne devrait pas non plus l’être aujourd’hui. La philosophie, bien considérée, est un cadre pour aider à guider les politiciens et les dirigeants dans la profession éprouvante et difficile dont dépend tant de choses. Les stoïciens conseillaient les rois et exerçaient des fonctions publiques. Ils dirigeaient des armées et plaidaient des causes devant les hautes cours.

Mais qui conseille nos politiques aujourd’hui ? Quel code consultent-ils ?

Les stoïciens de Rome et de Grèce ont connu toutes les guerres civiles et toutes les difficultés que nous connaissons aujourd’hui (y compris, dans le cas de Marc Aurèle, une décennie et demie de pandémie mondiale). Ils n’ont pas toujours réussi, mais ils ont essayé et essayé d’apprendre de l’histoire – ils ont étudié l’histoire pour mieux mettre en pratique leur philosophie en tirant les leçons des actions des autres.

« Il façonne et construit l’âme. » Sénèque écrit de la philosophie, « elle donne de l’ordre à la vie, guide l’action, montre ce qui devrait et ne devrait pas être fait – elle est au gouvernail qui nous guide alors que nous vacillons dans l’incertitude… D’innombrables choses se produisent chaque heure qui nécessitent des conseils, et ces conseils sont à rechercher en philosophie.

Aujourd’hui plus que jamais, ce que le stoïcisme peut nous enseigner, c’est cet art de la modération.

Nous pouvons rechercher le progrès sans être perfectionnistes et nous pouvons être pragmatiques sans manquer de principes.

Ce n’est pas une tâche facile, mais si nous ne suivons pas le chemin de Rome, nous aurons besoin de la lumière calme et douce de la philosophie pour nous guider.

Mon nouveau livre, Vies des stoïciens : l’art de vivre de Zénon à Marc Aurèle, est un premier best-seller n°1 chez Le journal de Wall Street et New York Times. Consultez-le si vous voulez savoir non seulement pourquoi nous ne devrions pas annuler les stoïciens, mais aussi à quel point leurs leçons sont urgentes pour nous dans les temps modernes.

Si vous le faites, je vous enverrai quand même ces bonus de précommande qui comprend trois chapitres supplémentaires que je n’ai pas pu intégrer dans le livre.

Merci!



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