Prier le Dieu de la valorisation. Quelque chose s’est passé au cours des 7 dernières années… | par Mark Suster


Quelque chose s’est produit au cours des 7 dernières années dans le monde des startups et du capital-risque que je n’avais pas connu depuis la fin des années 90 : nous avons tous commencé à prier le Dieu de l’évaluation. Cela n’a pas toujours été comme ça et franchement, cela m’a pris personnellement beaucoup de joie dans l’industrie.

Ce qui s’est passé? Comment notre prochaine phase du voyage pourrait-elle paraître plus brillante, même dans des jours plus incertains pour les startups et les marchés des capitaux ?

UN REGARD EN ARRIÈRE

J’ai commencé ma carrière en tant que programmeur. À cette époque, nous le faisions pour le plaisir de résoudre des problèmes et de voir quelque chose que nous avions créé dans notre cerveau se réaliser dans le monde réel (ou du moins dans le monde réel et numérique). J’ai souvent pensé que les efforts créatifs où l’on passe rapidement de l’idée à la réalisation de son travail constituent l’une des expériences les plus enrichissantes de la vie.

Il n’y avait pas de train d’argent. C’était en 1991. Il y avait des startups et une industrie du logiciel, mais à peine. Nous avons toujours aimé chaque instant.

Le navigateur et donc le WWW et les premières entreprises Internet sont nés vers 1994-1995 et il y a eu une période dorée où tout semblait possible. Les gens construisaient. Nous voulions que de nouvelles choses existent, résoudre de nouveaux problèmes et voir nos créations prendre vie.

Et puis, à la fin des années 90, l’argent s’est infiltré, emporté par les marchés publics, la richesse instantanée et une montée en flèche absurde des valorisations fondées sur aucun paramètre raisonnable. Les gens proclamaient qu’il existait une « nouvelle économie » et que « les anciennes règles ne s’appliquaient pas » et si vous la remettiez en question, vous « ne compreniez tout simplement pas ».

J’ai créé ma première entreprise en 1999 et j’ai certes été emporté par tout cela : couvertures de magazines, conférences fantaisistes, évaluations artificielles et argent facile. Bien sûr, nous avons construit des produits SaaS avant même que le terme n’existe, mais à 31 ans, il était difficile de délimiter la réalité de ce que toutes les personnes fortunées autour de nous nous disaient ce que nous valions. Jusqu’à ce que nous ne le soyons pas.

2001–2007 : LES ANNÉES DE CONSTRUCTION

La bulle Internet avait éclaté. Personne ne se souciait plus de nos valorisations. Nous avions des revenus naissants, des structures de coûts ridicules et des valorisations irréalistes. Nous avons donc tous arrêté de nous concentrer sur cela et avons simplement commencé à construire. J’adorais ces jours de salades où personne ne s’en souciait, où tout était dur et où personne n’avait d’argent.

Je me souviens avoir vu une fois Marc Andreessen assis dans un stand à The Creamery à Palo Alto et personne ne semblait y prêter attention. S’ils ne se souciaient pas de lui, ils ne se souciaient certainement pas de moi, ni de Jason Lemkin, ni de Jason Calacanis, ni d’aucun d’entre nous. Je voyais Marc Benioff dans la file d’attente pour Starbucks au One Market à San Francisco et peu de gens pourraient probablement le sortir d’une file d’attente à ce moment-là. Steve Jobs marchait toujours depuis sa maison de Waverly jusqu’à l’Apple Store de University Ave.

Au cours de ces années, j’ai appris à créer correctement des produits, à fixer le prix des produits, à vendre des produits et à servir les clients. J’ai appris à éviter les conférences inutiles, à éviter les coûts non essentiels et à m’efforcer d’obtenir au moins un EBITDA neutre, ne serait-ce que pour la seule raison que personne n’était intéressé à nous donner plus d’argent.

Entre 2006 et 2008, j’ai vendu les deux sociétés que j’avais créées et je suis devenu VC. Je n’ai pas gagné assez pour acheter une petite île, mais j’en ai gagné assez pour changer de vie et faire certaines choses que j’aimais par amour du jeu plutôt que par nécessité de jouer.

VOIR LES CHOSES DU CÔTÉ VC DE LA TABLE

Lorsque j’étais VC en 2007 et 2008, ce furent des années mortes car le marché s’est à nouveau évaporé à cause de la crise financière mondiale (GFC). Presque aucun financement, de nombreuses sociétés de capital-risque et startups technologiques se sont effondrées pour la deuxième fois en moins d’une décennie après l’éclatement du point com. Rétrospectivement, c’était une bénédiction pour quiconque devenait VC à l’époque, car il n’y avait aucune attente, aucune pression, pas de FOMO et vous pouviez déterminer où vous vouliez laisser votre marque dans le monde.

À partir de 2009, j’ai commencé à rédiger des chèques de manière cohérente, année après année. J’y étais par amour de travailler avec des entrepreneurs sur des problèmes commerciaux et de m’émerveiller devant la technologie qu’ils avaient construite. J’avais réalisé que je n’avais pas en moi la capacité d’être un aussi bon joueur que beaucoup d’entre eux, mais j’avais les compétences nécessaires pour aider en tant que mentor, entraîneur, ami, partenaire d’épargne et fournisseur de capital patient. En 5 ans, j’étais membre du conseil d’administration de véritables entreprises avec des revenus significatifs, des bilans solides, sans dette et sur la voie de quelques sorties intéressantes.

À cette époque, de 2009 à 2015, la plupart des fondateurs que je connaissais étaient là pour créer des entreprises formidables et durables. Ils voulaient créer de nouveaux produits, résoudre des problèmes qui n’avaient pas été résolus par la dernière génération d’éditeurs de logiciels et augmenter leurs revenus d’année en année tout en maîtrisant les coûts. La levée de capitaux restait difficile mais possible et les valorisations étaient liées aux indicateurs de performance sous-jacents et tout le monde acceptait que la sortie finale – que ce soit par le biais de fusions et acquisitions ou d’introduction en bourse – serait également basée sur un certain niveau de tarification rationnelle.

QUAND NOTRE INDUSTRIE A CHANGÉ — L’ÈRE DE LA LICORNE

Aileen Lee de Cowboy Ventures a inventé pour la première fois le terme Licorne en 2013, ironiquement pour signaler que très peu d’entreprises ont jamais atteint une valorisation d’un milliard de dollars. En 2015, cela signifiait pour le marché une nouvelle ère dans laquelle les fondamentaux des entreprises avaient changé, les entreprises pouvaient facilement et rapidement valoir 10 milliards de dollars ou PLUS, alors pourquoi s’inquiéter du « prix d’entrée ! »

J’ai écrit un article en 2015 qui rendait compte à l’époque de ce que je ressentais à propos de tout cela, intitulé : «Pourquoi je déteste les licornes et la culture qu’elles élèvent.» J’avoue qu’à l’époque mon style d’écriture était un peu plus insouciant, provocateur et opiniâtre. Les sept dernières années m’ont adouci et j’aspire à plus de paix intérieure, moins d’angoisse, moins d’indignation. Mais si je devais réécrire cette pièce, je changerais seulement le ton et non le message. Au cours des 7 dernières années, nous avons construit des cultures d’argent rapide, de richesse instantanée et de valorisations pour le plaisir des valorisations.

Cette époque était dominée par un ZIRP (politique de taux d’intérêt zéro) de la réserve fédérale et de l’argent facile en quête de rendements élevés et encourageant la croissance à tout prix. Vous avez eu l’entrée dans notre écosystème de hedge funds, de fonds cross-over, de fonds souverains, de fonds communs de placement, de family offices et de toutes les autres sources de capitaux qui ont fait grimper les valorisations.

Et cela a changé la culture. Nous avons tous commencé à prier l’autel de l’évaluation toute-puissante. Ce n’était la faute de personne. C’est juste un marché. Je trouve drôle quand les gens essaient de blâmer les sociétés de capital-risque, les sociétés de capitaux ou les PDG comme si n’importe qui pouvait choisir de contrôler un marché. Demandez à Xi ou à Poutine comment cela se passe pour eux.

Les valorisations étaient une mesure de succès. C’était un moyen de rassembler des capitaux bon marché. C’était une façon de rendre difficile la compétition pour vos concurrents. C’était un moyen d’attirer les meilleurs talents, d’acheter les meilleures startups, de faire la une des journaux et de continuer à accroître votre… valorisation.

Au lieu d’augmenter les revenus, de contenir les coûts et de construire de grandes cultures d’entreprise, le marché a recherché la validation des valorisations. Dans un marché où cela se produit, il devient très difficile de faire autrement.

Et la fête d’évaluation a duré jusqu’au 9 novembre 2021. Nous avions des abat-jour sur la tête, de la tequila dans nos verres, de la musique forte et peut-être trop de sable, et des hommes en feu, et des expositions d’art et des trois virgules. La gueule de bois allait forcément être brûlante et durer plus longtemps et pousser certaines personnes à arrêter complètement de jouer au jeu.

Nous essayons toujours de trouver notre équilibre sobre. Nous n’en sommes pas encore là mais il me semble des signes de sobriété et une nouvelle génération de startups qui n’ont jamais eu accès au Kool Aid.

LE DIEU D’ÉVALUATION DU VC

L’obsession de la valorisation ne se limitait pas aux startups. Dans un monde où les LP évaluent la performance du capital-risque sur un horizon de 3 ans à compter du déploiement de leur fonds (votre fonds 2019 est-il dans le quartile supérieur !! ??), vous êtes obligé de prier les dieux de l’évaluation. En haut et à droite ou périr. Je vois votre fonds de 500 millions de dollars et je vous lève avec un fonds de 1,5 milliard de dollars. Top ça! Oh, 10 milliards de dollars ? Waouh. Hé, nous devons relancer l’année prochaine. Déployons plus vite !

On nous a dit que Tiger allait dévorer l’industrie du capital-risque parce qu’elle déployait des capitaux chaque année et ne siégeait pas au conseil d’administration. Comment ce conseil tient-il ?

Alors maintenant, nos sociétés collectives valent moins. Si nous les avons rendus publics, nous sommes nus maintenant. La marée est descendue. S’ils sont privés, nous avons toujours des feuilles de vigne qui nous couvrent, car certains tours peuvent augmenter la dette par rapport aux capitaux propres ou pourraient financer avec des conditions telles que des préférences de liquidation multiples ou des billets à cliquet complets ou convertibles avec des plafonds. Mais tout cela reste une question de valorisations et tout cela n’est plus amusant.

UN RETOUR À LA MOYENNE

Je n’ai pas de boule de cristal pour 2023-2027, mais j’ai quelques hypothèses sur la direction que pourraient prendre les nouveaux marchés sobres et, tout comme dans nos vies personnelles, un peu moins d’alcool peut nous rendre fondamentalement plus heureux, en meilleure santé, et c’est pour la droite. raisons et pouvoir nous réveiller chaque matin et continuer nos voyages en toute tranquillité et pour les bonnes raisons.

J’apprécie davantage les discussions avec les startups sur les avantages du retour sur investissement pour les clients qui utilisent nos produits plutôt que sur la fraîcheur de nos produits. J’aime me concentrer davantage sur la manière de bâtir des entreprises durables qui ne dépendent pas de toujours plus de capital et de valorisations augmentant de façon logarithmique. Je trouve du réconfort chez les fondateurs amoureux de leurs marchés, de leurs produits et de leur vision, quelles qu’en soient les conséquences économiques. Je suis convaincu que les gens qui suivent leurs passions avec parcimonie et obstination et construisent des choses de réelle substance gagneront de l’argent.

Il y aura toujours des valeurs aberrantes comme Figma ou Stripe ou peut-être OpenAI ou autre qui créent un changement fondamental, persistant et massif sur un marché et qui collectent des rendements et des valorisations démesurés, et à juste titre.

Mais la majorité de l’industrie a toujours été créée par des entrepreneurs extraordinaires qui construisent à partir de l’extrême projecteur de l’industrie et construisent des « succès du jour au lendemain » au cours desquels ils se réveillent et ont plus de 100 millions de dollars de revenus, un EBITDA positif et une chance de contrôler. leur propre destin.

Je m’amuse à nouveau. C’est vraiment la première fois que je ressens cela depuis environ 5 ans.

J’ai dit à mes collègues lors de notre fête annuelle la semaine dernière que 2022 avait été ma plus épanouissante en tant que VC et je le fais depuis plus de 15 ans et près de 10 de plus en tant qu’entrepreneur. Je ressens cela parce que peu importe les coups de pied dans les tibias des fondateurs par les marchés financiers ou par les marchés clients, j’en trouve toujours qui se dépoussièrent, coupent leur manteau selon leur étoffe et continuent avec détermination à réussir.

Au fond, j’aime travailler avec les fondateurs et les produits, la stratégie, la mise sur le marché, la gestion financière, la tarification et tous les aspects de la création d’une startup. Je suppose que si j’aimais les feuilles de calcul, les évaluations et les analyses comparatives, je travaillerais dans le monde encore plus lucratif du capital-investissement en phase avancée. Ce n’est tout simplement pas moi.

Nous sommes donc de retour à la création de véritables entreprises. Et cela m’apporte personnellement bien plus de joie que l’obsession des valorisations. Je suis convaincu que si nous nous concentrons sur le premier, le second se débrouillera tout seul.

photo par Ismaël Paramo sur Unsplash

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